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史前脚迹化石揭露海岸哺乳动物最早的已知证据

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发表于 2021-5-14 13:46:12 来自手机 | 显示全部楼层 |阅读模式

据外媒报道,位于怀俄明州中南部的汉纳地层的岩石间隔近来的海洋有几百英里远。但在约5800万年前,怀俄明州还是海滨地带,那里有像河马这样的大型哺乳动物在近岸泻湖中漫步。

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在《Scientific Reports》上发表的一项研究中,地质学家Anton Wroblewski和德州农工大学自然资源研究所的应用生物多样性科学家Bonnie Gulas-Wroblewski陈诉称,他们发现了几组可能来自棕熊巨细的冠齿兽的化石足迹,这是已知哺乳动物聚集在海洋附近的最早证据。

Wroblewski说道:“像脚印这样的化石记录了生物体跟其环境之间的相互作用,其提供了单独的身材化石无法提供的信息。在这种环境下,化石陈迹显示,在非鸟类恐龙灭尽800万年后,大型哺乳动物才有规律地利用海洋环境。”

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Wroblewski在怀俄明的汉纳地层中发现了脚印,这是体型庞大的动物在沉积层上行走时在柔软的沉积物上留下以及压在古代潮滩外貌的印记。这些足迹现在生存在砂岩中,超半英里长,它们由两种差异的动物留下--一种有四个脚趾,另一种则有五个脚趾。这些五趾的足迹跟冠齿兽划一,冠齿兽是一种类似河马的半水生哺乳动物。而四趾脚印的主人仍然是个谜。

“古生物学家在这一领域已经工作了30年,但他们不停在寻找骨头、树叶化石和花粉,所以他们没有留意到脚印或踪迹,”Wroblewski说道。据悉,Wroblewski是在2019年9月第一次看到这些足迹的。“当我发现它们的时间,已经是薄暮时分了,斜阳以合适的角度照在它们身上,使它们在倾斜的砂岩石板上清楚可见。早先,我无法信赖我所看到的;多年来,我走过这片露头却没有留意到它们。当我看到最初的几条时,我顺着砂岩的山脊往前走,意识到它们是一条更大、更宽的小径的一部分,”Wroblewski继续说道。

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植物化石和花粉资助研究职员确定这些足迹的年龄约为5800万年前,它们处于古新世时期。在这一发现之前,已知的哺乳动物跟海洋环境相互作用的最早证据则来自约940万年之后的始新世。Wroblewski指出,汉纳组足迹是在美国发现的第一个古新世哺乳动物足迹,也是天下上第四个--之前在加拿大发现了两组足迹,挪威斯瓦尔巴特群岛发现了另外一组。他表现,这也是天下上古新世哺乳动物足迹的最大积累,无论是在代表范围还是绝对数目。至少有两个物种留下了足迹。

今天的大型哺乳动物聚集在海洋环境附近有着各种各样的原因--包括保护本身免受捕食者和昆虫的叮咬、寻找独特的食品、获取盐源等等,这些在古新世北美的热带森林中可能是有限的。研究职员表现,古代哺乳动物可能也有类似的理由去海滩享受一天。

Wroblewski表现,这项研究表明,基于同位素、分子和身材化石数据的活动和进化假设可以用化石陈迹进行实证检验。“没有其他证据直接记录了在它们喜欢的栖息地生存下来的灭尽生物的活动。岩石中仍有着许多重要的信息,它等着在光线合适的时间被人发现!”


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